Probióticos: ¿qué hay detrás de este nombre?

«¿Qué es un nombre? Lo que llamamos ‘rosa’ incluso con cualquier otro nombre tendría su aroma». Así habla Julieta a su amado Romeo en la obra de Shakespeare, subrayando cómo su amor no se detendría por el nombre de las dos familias rivales. Sin embargo, hay casos en los que un nombre puede marcar la diferencia.

Entre los ámbitos de reciente interés científico, médico y comercial, pocos han suscitado tanta controversia como los probióticos. Cada artículo publicado sobre el tema utiliza una definición diferente de probiótico, o critica la definición comúnmente aceptada o propone un nuevo matiz de significado.

La situación se volvió aún más tensa en 2006, cuando laEFSA, la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria, restringió el uso de la palabra «probiótico » en las etiquetas de los productos [1]. ¿Por qué están tan de moda los probióticos? ¿Qué hay de malo en su definición? Para intentar responder a estas preguntas, debemos dar un salto al pasado.

Probióticos: ¿cuándo y cómo se descubrieron?

Estamos en París, a principios del siglo XX. Nos encontramos en uno de los laboratorios delInstituto Pasteur, centro de excelencia de la investigación microbiológica, médica e inmunológica. Un caballero de aspecto severo y espesa barba oscura mira atentamente por el ocular de un microscopio. Se trata del biólogo ruso Elie Metchnikoff, que unos años antes, en Sicilia, había hecho un descubrimiento revolucionario sobre el papel de los glóbulos blancos, que le valió el Premio Nobel en 1908.

Durante sus investigaciones sobre el envejecimiento y el papel delintestino en la salud humana, Metchnikoff planteó por primera vez la hipótesis de que ciertos microorganismos podían ayudar a combatir enfermedades y promover el bienestar humano. Esta hipótesis surgió al observar la longevidad de ciertas poblaciones búlgaras y buscar una explicación a este fenómeno en su dieta. En particular, Metchnikoff se centró en una bebida láctea fermentada, una especie de yogur que estas poblaciones solían consumir.

Los microorganismos responsables de esta fermentación habían sido aislados e identificados unos años antes y recibieron el nombre de Lactobacillus bulgaricus precisamente en referencia a la población búlgara (desde 1984 se han reclasificado como L. delbrueckii, subespecie bulgaricus).

La idea de Metchnikoff de que los microorganismos podían influir en la salud humana colonizando elintestino y ejerciendo unaacción protectora sobre él y sobre todo el organismo, tuvo un fuerte arraigo en su época (¡piénsese que dio lugar a la primera producción industrial de yogur!). Con el tiempo, sin embargo, quedó relegada a la mera práctica médica hasta que, a mediados de la década de 1990, con la acumulación de pruebas científicas que la respaldaban, la idea resurgió y se convirtió en una de las fuerzas motrices de las ciencias de la salud y la nutrición.

En la actualidad, los probióticos no sólo son objeto de una intensa investigación médica, sino que constituyen el núcleo de una industria que mueve miles de millones de euros en todo el mundo [2].

2001: Llega la definición oficial de «probiótico

A medida que se hacía más evidente el papel de los probióticos en el bienestar humano, crecía la necesidad de definirlos sin ambigüedades. En ciencia, el primer paso para entender mejor algo es darle un nombre. En 2001, la FAO y laOMS, dos institutos de la ONU que se ocupan de cuestiones de relevancia mundial para la alimentación y la salud, establecieron por fin una definición oficial de probióticos. Los probióticos se definen como«microorganismos vivos que, ingeridos en cantidades suficientes, confieren un beneficio al huésped«.

Esta definición incluye numerosos tipos de productos, que pueden utilizarse de distintas formas (alimentos, complementos alimenticios o medicamentos) [3] y deja muchas preguntas abiertas y sin respuesta: ¿qué implica el hecho de que los microorganismos sean «vivos»? ¿Cuál es la diferencia entre probióticos y enzimas lácteas? ¿Qué cantidades se consideran «suficientes»? ¿Qué se entiende por «beneficio para el huésped»? Respondamos por orden.

¿Cuál es la diferencia entre los probióticos y las enzimas lácteas «comunes»?

Para llamarse probióticos, los microorganismos en cuestión no sólo tienen que estar vivos cuando se toman, sino que tienen que sobrevivir al tránsito por el estómago, un entorno muy hostil debido a los ácidos y enzimas agresivos que contiene. Este punto diferencia los probióticos de las«enzimas lácteas»comunesNo se espera que los fermentos lácticos sobrevivan al paso por el estómago, mientras que éste es un requisito previo para los probióticos (también conocidos como «probióticos»).fermentos lácticos vivos» por esta misma razón), ya que su finalidad es colonizar la mucosa intestinal y aportar un beneficio actuando a este nivel.

Estudiar la colonización intestinal mediante probióticos no es tarea fácil: hay que moverse entre una jungla de microorganismos muy parecidos entre sí, muy pequeños y presentes en cantidades increíblemente elevadas. El desarrollo de la genética viene en nuestra ayuda y nos permite identificar las distintas cepas presentes en las biopsias y muestras tomadas mediante la búsqueda de genes específicos que varían no sólo de una especie a otra, sino también de una cepa bacteriana a otra. Comprenderá, sin embargo, que este trabajo de muestreo y análisis no es precisamente fácil, ni está al alcance de todos.

¿Cuál es la cantidad mínima de probióticos para la colonización intestinal?

Pasemos a las cantidades: según los datos científicos disponibles, la cantidad mínima para lograr la colonización temporal del intestino por una cepa microbiana es de al menos mil millones de células vivas al día. El uso de cantidades menores sólo puede permitirse si se demuestra que el microorganismo en cuestión es capaz de colonizar el intestino incluso a dosis más bajas. La cantidad de células vivas debe figurar en la etiqueta de cada cepa y debe garantizarse hasta la fecha de caducidad indicada [4]. Como puede verse, se trata de normas muy precisas que imponen limitaciones considerables a los fabricantes de probióticos.

Probióticos: ¿cuáles son sus verdaderos beneficios para la salud?

Y ahora, el tema más candente: los efectos beneficiosos de los probióticos en la salud humana. ¿Cómo definirlos? ¿Cómo cuantificarlos? La Guía sobre Probióticos y Prebióticos del Ministerio de Sanidad afirma que, según el Reglamento Europeo 1924/2006, la colonización a nivel intestinal de un probiótico por sí sola no es suficiente para mantener un efecto beneficioso sobre la salud[4]. Es decir: está bien que tus bacterias hayan llegado sanas y salvas a tu intestino, pero ¿por qué debería tener esto un efecto positivo en tu salud?

A menudo se indicaba en la etiqueta que el producto contribuía al «reequilibrio de la flora intestinal». Pero en 2006,la EFSA dictaminó que esta declaración de propiedades saludables no era admisible. Imagínense la reacción de quienes producen y comercializan probióticos. Italia, uno de los mayores consumidores mundiales de probióticos después de EE.UU. y China, ha optado por autorizar una formulación «más suave» a este respecto :«favorece el equilibrio de la flora intestinal» [4].

Sin embargo, cada vez se realizan más estudios en todo el mundo sobre laeficacia y utilidad del uso de probióticos tanto en la prevención como en el tratamiento de determinadas enfermedades. Así que puede haber un efecto beneficioso para la salud, pero tiene que demostrarse mediante estudios científicos. Estos estudios son muy largos y costosos, requieren una planificación meticulosa para ser útiles y, en algunos países, incluso se ven obstaculizados por la burocracia actual, que sólo permite realizar pruebas con productos registrados como medicamentos.

Pero, ¿qué revelan los cientos de estudios sobre probióticos realizados en los últimos años? ¿Qué papel pueden desempeñar estas pequeñas criaturas invisibles en la prevención o curación de enfermedades? ¿Su acción es sólo a nivel intestinal? Hablaremos de este tema tan interesante en el próximo artículo, ¡no te lo pierdas!


FUENTES UTILIZADAS:

[1] Probióticos: definición, alcance y mecanismos de acción, Gregor Reid, Best Practice & Research Clinical Gastroenterology Volume 30, Issue 1, February 2016, Pages 17-25 https://pubmed.ncbi.nlm.nih.gov/27048893/ Consulted 11/03/2021.

[2] Philip A. Mackowiak, «Recycling Metchnikoff: probiotics, the gut microbiome and the quest for long life», Front. Salud Pública, 13 de noviembre de 2013, https://www.frontiersin.org/articles/10.3389/fpubh.2013.00052/full Consultado el 11/03/2021.

[3] Schlundt, Jorgen. Propiedades sanitarias y nutricionales de los probióticos en los alimentos, incluida la leche en polvo con bacterias vivas del ácido láctico». Informe de una consulta mixta FAO/OMS de expertos sobre la evaluación de las propiedades sanitarias y nutricionales de los probióticos en los alimentos, incluida la leche en polvo con bacterias vivas del ácido láctico. FAO/OMS. Archivado desde el original el 22 de octubre de 2012. Probiotics.pdf Consultado el 11/03/2021.

[4] Ministerio de Sanidad, Comisión Única de Nutrición y Dietética. DIRECTRICES SOBRE PROBIÓTICOS Y PREBIÓTICOS Revisada en marzo de 2018 http://www.salute.gov.it/imgs/C_17_pubblicazioni_1016_allegato.pdf Consultada el 11/03/2021.

Roberto Cighetti
Bioquímico

 

 

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